La última batalla


Cae Lang Vei

Lang Vei era el lugar de la ubicación de uno de los 10 Campamentos “A” de la Compañía C del 5º Grupo de las FF.EE desplazado a Vietnam. Éste era un emplazamiento situado en la provincia de Quang Tri (extremo norte de Vietnam del Sur), y prácticamente desconocido para mayoría de los soldados americanos destinados a Vietnam. Sin embargo a comienzos de 1968 y medida que llegaban informaciones sobre los combates que sucedían durante la ofensiva de Tet, su nombre junto con el de Khe Sanh ocupó las portadas de los medios de comunicación de todo el mundo.

Los campamentos “A” de las FF.EE estaban compuestos por grupos de nativos montañeses denominados CIDG (Civilian Irregular Defense Groups), por grupos de Fuerzas Especiales Survietnamitas o VNSF/LLDB (South Vietnamese Special Forces Team) y por un equipo de asesores norteamericanos, miembros todos ellos de las FF.EE y conocidos como SFOD-A ( Special Forces Operational Detachment “A” Team), que eran los encargados de formar, equipar, alimentar, pagar y liderar al resto.

En un principio el campamento original de las FF.EE de la zona fue establecido en julio de 1962 en unas casamatas abandonadas por el Ejército Francés en la cercana Khe Sanh, pero en 1967 el SFOD-A 101 (Destacamento A-101) fue trasladado hacia el oeste, al pueblo de Lang Vei para que a su vez los Marines ocuparan su antiguo emplazamiento. Éste nuevo campamento de las FF.EE y su programa CIDG sufrieron una grave tragedia en marzo de 1967 cuando un erróneo ataque con napalm por parte de la USAF acabó con la vida de 213 nativos civiles, 135 CIDG, y causó heridas graves a otros 213. Sólo dos meses después, el 4 de mayo de 1967, un ataque nocturno del NVA (North Vietnamese Army ) apoyado por miembros infiltrados en el GIDC consiguió penetrar en sus defensas y aniquilar a la plana mayor mando que se encontraba en un bunker. Acabaron también con el jefe del Destacamento, con su oficial ejecutivo, e hirieron gravemente al Sargento del Equipo.

Un nuevo campamento más grande y mejor diseñado fue levantado a sólo unos 1.000m al oeste del antiguo, produciéndose el traslado de personal en septiembre de 1967 y comenzando de inmediato las operaciones. El campamento estaba emplazado sobre el río que delimitaba la frontera con Laos (situada a 1,5 km) y se encontraba a 35km de la zona desmilitalizada (conocida por sus siglas DMZ). El campamento se levantó cubriendo la Ruta 9, sobre dos cerros gemelos separados entre sí unos 700m, y a sólo 8km de los 9.000 Marines acampados en Khe Sanh. Las instalaciones fueron construidas a conciencia, eran sólidas y profundas, contando con un bunker de1m de hormigón reforzando la parte superior, una chapa de 2 pulgadas de espesor y un sistema de ventilación propio.

La misión del SFOD-A 101 era vigilar la frontera con Laos, la DMZ, cortar las rutas de infiltración enemigas a través de la ruta Ho Chi Minh y proteger el flanco de Khe Sanh. Para llevar a cabo esta tarea, el comandante del campamento, el Capitán Frank C. Willoughby, contaba con cuatro compañías de montañeses Bru y vietnamitas locales, tres pelotones de reconocimiento/combate, un equipo VNSF y 22 hombres de las FF.EE norteamericanas. En total unos 430 hombres.

Las defensas con las que se contaba en el campamento además de armas automáticas y emplazamientos de mortero (cinco M29 de 81mm y un M30 de 107mm), eran dos cañones sin retroceso M40A1 de 106mm, uno orientado hacía el sur cubriendo el camino que llevaba a Lang Troai y otro hacía el norte orientado a la Ruta 9, y cuatro lanzacohetes M18A1 de 57mm, uno por compañía. El apoyo de fuego estaba bien planificado, Willoughby registró una buena variedad de concentraciones, haciendo hincapié en las vías probables de ataque.


M18A1

Mientras, el aumento de fuerzas continuaba en Khe Sanh como parte del plan de General Westmoreland para impedir la infiltración de unidades del NVA por la ruta Ho Chi Minh y provocar que las grandes divisiones del General Vo Nguyen Giap se vieran arrastradas a una batalla convencional. Aunque muchos compararan el despliegue de fuerzas en Khe Sanh con la derrota francesa en Dien Bien Phu, Westmoreland siempre estuvo seguro en que tecnología y potencia de fuego norteamericanas derrotarían al NVA. Las FF.EE acampadas en Lang Vei continuarían mientras tanto su misión de recopilación de inteligencia con la intención de proporcionar una alerta temprana en caso de que hubiera indicios de ataque por parte del NVA.

Durante estas patrullas, los CIDG tuvieron duros contactos con elementos de la 324B División del NVA, y en diciembre se negaron a realizar reconocimientos fuera del perímetro del campamento.

Willoughby necesitaba ayuda, y el Tte. Coronel Daniel F. Schungel atendió su requerimiento enviando el 22 de diciembre a un equipo de indígenas de la tribu Hre desde el destacamento C en Ban Me Thout al mando de soldados americanos de las FF.EE. Eran las fuerzas de ataque móvil o “Fuerzas Mike”.

Inmediatamente comenzaron sus patrullas consiguiendo resultados, ya que a pocos kilómetros al otro lado del río que delimitaba la frontera con Laos encontraron un parque vacío en el que había impresiones frescas de marcas de vehículos que se desplazaban con cadenas. Los informes enviados a Khe Sanh y Saigon fueron considerados exagerados y falsos, ya que se pensaba que el NVA no contaba con carros de combate ni blindados. Sin embargo el 24 de enero una FAC (fordward air control) de la USAF descubrió cinco blindados en la Ruta 9, solicitando de inmediato un ataque aéreo que destruyó uno de ellos. Esa misma noche el campamento de las FF.EE fue atacado con morteros, mientras que Khe Sanh que ya estaba rodeada por varias divisiones del NVA era también duramente castigado, impidiendo cualquier apoyo artillero hacia Lang Vei.
La actividad enemiga en torno Lang Vei aumentó durante la primera semana de febrero y las patrullas de las “Fuerzas Mike” hacían contacto a diario.

Mientras, una columna de personas se dirigía al campamento de las FF.EE. Se trataba de las tropas del 33º Batallón Real de Laos junto con sus familias. Su campamento situado sólo a 12km había sido invadido dos días antes y según en comandante laosiano, en el ataque se habían usado carros. Esta versión no fue creída por Willoughby, ya que al llegar sin heridos y comprobar que las armas no habían sido utilizadas, sospechó que huyeron nada mas ver al enemigo.
La llegada de los laosianos causó algunos problemas, ya que su comandante se negó a recibir órdenes de un Comandante americano, obligando a la presencia del Tte. Coronel Schungel para igualar el rango. Finalmente los laosianos marcharon al antiguo campamento de Lang Vei junto con seis hombres de las FF.EE llegados desde Da Nang. Los americanos les proporcionaron alimento, asistencia médica y material defensivo estático.

A pesar de las dudas existentes respecto a la presencia de carros, se ordenó el transporte de 100LAW (armas ligeras antitanque de un solo uso) de 66mm y se proporcionó rápido entrenamiento en su uso a 10 CIDG. Las FF.EE no se podían imaginar un asalto con carros, sino que suponían que en todo caso ofrecerían fuego de apoyo disparando sus cañones al amparo de la selva.


LAW (Light Assault Weapon)

Era el 6 de febrero y las fuerzas presentes en Lang Vei estaban formadas por 22 miembros americanos de las FFEE, 14 VNSF/LLDB, 161 hombres de las “Fuerzas Mike”, 282 CIDG (Bru y vietnamitas), 6 intérpretes y los 520 soldados laosianos estacionados en “Old Lang Vei”.
Ese día 50 proyectiles de 152mm cayeron sobre el campamento,cubriéndolo de cráteres. Esto era sólo el anticipo de lo que estaba por llegar.

Poco después de la medianoche del 7 de febrero de 1968 el Sargento John Early, jefe de pelotón de la “Fuerza Mike”, escuchó a los zapadores NVA fuera de la alambrada, enviando rápidamente a dos montañeses para capturarlos einterrogarlos, pero de súbito una bengala iluminó la noche precediendo a un combinado de infantería del NVA y dos blindados P-76 de fabricación soviética que pretendían asaltar el campamento por la esquina sudeste. Nickolas Fragos, el especialista médico veía incrédulo a los P-76 abriéndose paso entre las defensas de alambre de espino y minas Claymore, mientras que la infantería les usaba como protección para continuar con su avance. La lucha por Lang Vei había comenzado.

El operador de radio del campamento llamó desesperadamente en busca del fuego artillero de Khe Sanh, pero tenía problemas para convencer a los Marines de que varios blindados se encontraban amenazando su perímetro. En medio de una actividad frenética, Schungel comenzaba a organizar equipos antitanque y repartir los LAW y Willoughby se centraba en reclamar nuevamente fuego de artillería y apoyo aéreo.

Entre la lluvia de fuego de armas ligeras, el Sargento James W. Holt se dirigió al cañón sin retroceso de 106mm y de dos certeros disparos dejó fuera de combate a dos carros, obligando a sus tripulaciones a abandonar los vehículos.


P-76 destruidos

Entre el humo y la confusión reinante apareció de súbito entre los restos un tercer vehículo, que se abriéndose paso se dirigía hacía las posiciones defensivas ocupadas por la compañía 104 GIDC destruyendo las primeras casamatas del interior del campamento. Holt conservó la sangre fría y con ayuda del Sargento Peter Tiroch cargó y disparó de nuevo el 106mm logrando nuevamente un impacto directo. Después de un segundo y definitivo disparo ambos hombres abandonaron el puesto defensivo antes de que fuera destruido por el fuego de otros dos P-76. Tiroch vio que Holt se dirigía al bunker donde se guardaba la munición para recoger algún LAW. Fue la última vez que se le vio con vida…

Mientras el Capitán Willoughby transmitía las correcciones a los Marines, el Tte. Coronel Schungel, los Tenientes Longgrear y Wilkins, los Sargentos Arthur Brooks y Nikolas Fragos, William G. McMurry, y el Teniente Quy (LLDB)trataban desesperadamente parar los blindados con LAWs y granadas, destruyendo uno de ellos gracias a cinco impactos y matando a su tripulación cuando intentaba abandonarlo.

Pocos minutos después llegaba en auxilio un cañonero AC-47 “Spooky”, una aeronave de iluminación y un aparato ligero de observación de la USAF. Los cazabombarderos no podrían ser enviados hasta el amanecer, y la petición de infantería fue rechazada por Coronel de los Marines David Lownds ya que Khe Sanh estaba sitiada y se pensaba que que el ataque de Lang Vei era un engaño para lograr el debilitamiento de su propia base.

En el perímetro exterior la fuerza de ataque móvil también se veía envuelta en un feroz combate, los montañeses Hre que nunca había visto blindados antes, trataron valientemente de mantener su perímetro, pero fueron obligados a retroceder. Tanto Kenneth Hanna (especialista en armas pesadas) como Charles W. Lindewald, líder del pelotón se encontraban heridos. Los dos fueron vistos por última vez justo antes de que su posición fuera sobrepasada. Harvey Brande habló con ellos por radio y Hanna indicó que Lindewald estaba muerto, y él gravemente herido. Daniel R. Phillips,(especialista en demoliciones) fue también herido en la cara, siendo visto por última vez cuando intentaba escapar del NVA por el perímetro norte del campamento.

A pesar del fuego de apoyo la situación se agravaba y zapadores del NVA provistos de lanzallamas, granadas y cargas explosivas luchaban ya cuerpo a cuerpo con las compañías 101,102 y 103 CIDG que se defendían desde sus trincheras.
Finalmente ocurrió la inevitable, seis nuevos P-76 atacaron desde los extremos norte y a las 2:30 el campamento fue tomado al asalto, a las 2:45 un carro disparó contra el puesto médico y un segundo aplastó un puesto de morteros dirigiéndose a continuación al centro neurálgico de operaciones.

Entre el constante fuego, McMurry (el operador de radio) desapareció, y Schungel ordenó a sus equipos contracarro dirigirse al bunker de mando, siendo capturados antes de hacerlo el Teniente Wilkins, Harvey Gordon Brande, Dennis L. Thompson
y al menos un interprete, logrando al menos el Teniente Quy escapar a otra sección del campamento.

Aislados y rodeados dentro del bunker se encontraban seis boinas verdes, el Capitán Willoughby, James L. Moreland (médico de las fuerzas de ataque móvil), el Teniente Quan (Comandante de los LLDB), el Teniente Longgrear y 25 irregulares mas.
En un intento por hacerles salir de su refugio los nordvietnamitas introdujeron por los conductos de ventilación cargas explosivas, granadas termita y granadas de gas, obligando a algunos a usar máscaras antigas mientras que el resto debía cubrirse la nariz y boca con pañuelos o gasas de los paquetes de primeros auxilios.

El NVA anunció que iba a volar el bunker, y el personal LLDB subió las escaleras para entregarse. Una vez fuera fueron todos ejecutados sumariamente…
Mientras los americanos quemaban diversa documentación, dos grandes cargas colgadas por el conducto de ventilación explotaron destruyendo parcialmente la pared norte y creando un gran agujero por el cual el NVA lanzó varias granadas de mano, obligando a los defensores a utilizar los escombros y muebles para protegerse.

Con Willoughby y Moreland gravemente heridos, la ayuda llegó del exterior cuando parecía que todo había acabado. Aunque pareciera mentira, fuera la lucha continuaba.

El “Spooky” había estado ametrallando desde prácticamente el comienzo de la batalla, pero los laosianos se habían negado a participar hasta que amaneciera, momento en el que Eugene Ashley (Sargento de inteligencia), el Sargento médico Richard H. Allen y Joel Johnson junto con 60 laosianos y CIDG rezagados contraatacaron hasta en cuatro ocasiones.

Coordinando los ataque aéreos gracias a las comunicaciones por radio con la FAC se logró una potencia de fuego adicional que aumentó cuando los hombres de Ashley lograron arrastrar un cañón de 51mm del antiguo emplazamiento para intentar una vez mas el rescate.

Otros dos boinas verdes (Sargento William T. Craig y Sargento Tiroch), que habían permanecido ocultos durante la noche en un arroyo hostigando a los blindados con un M-79 y una ametralladora de .50, lograron juntar un nuevo grupo de defensores de entre los que huían por la Ruta 9.

Ashley entre cada asalto, se encargaba de dirigir los ataques aéreos sobre posiciones defensivas del NVA, mientras que los hombres de Craig y Tiroch lanzaban otro ataque.

Por desgracia, aunque lograron penetrar en la línea de casamatas, Ashley murió alcanzado por un proyectil de artillería enemigo. Por su valentía fue condecorado a título póstumo con la Medalla de Honor.

El capitán Willoughby, que había recuperado la conciencia alrededor de las 10:00 estableció contacto por radio solicitando todo el fuego aéreo posible para obligar a los nordvietnamitas a retirarse y lograr huir en la confusión.

Aprovechando la cobertura y mientras los bombardeos dejaban caer con insistencia su carga mortal, Schungel y Wilkins salieron cojeando del bunker seguidos por el resto del personal, transportando al Sargento John D. Early, que había sido herido de gravedad. Lamentablemente no quedó mas remedio que dejar en el interior el cuerpo inerte de Moreland cubierto por escombros.

Cuando el grupo llegó al antiguo Lang Vei, el Teniente Coronel Schungel (a pesar de estar herido tres veces) se encontraba organizando al comando de FF.EE enviado por el Mayor George Quamo desde la Base del MACV-SOG en Khe Sanh.
Ya no quedaba nada por hacer, sólo proceder a la evacuación, ejecutada posteriormente por helicópteros de los Marines estacionados en Khe Sanh.

Con al menos 200 muertos o desaparecidos finalizó la batalla de Lang Vei, produciéndose entonces y por primera vez el uso de blindados contra las fuerzas terrestres estadounidenses en Vietnam.


Monumento a la victoria

Miembros de las FF.EE en Lang Vei:

Sargento Richard H. Allen – Superviviente.
Sargento Eugene Ashley. – Galardonado con la Medalla de Honor. Muerto en acción.
Harvey Gordon Brande – Capturado (liberado en 1973)
Sargento Arthur Brooks – Superviviente.
Sargento William T. Craig – Superviviente.
Sargento John D. Early – Superviviente.
Sargento Nikolas Fragos – Superviviente.
Kenneth Hanna – Desaparecido en acción.
James William Holt – Desaparecido en acción.
Joel Johnson – Superviviente.
Charles Wesley Lindewald, Jr. – Desaparecido en acción.
Teniente Paul R. Longgrear – Superviviente.
William G. McMurry – Capturado (liberado en 1973)
James Leslie Moreland – Desaparecido en acción.
Daniel Raymond Phillips – Desaparecido en acción.
Mayor George Quamo – Muerto en acción. 14 de Abril de 1968.
Teniente Quy – Superviviente.
Teniente Coronel Daniel F. Schungel – Nombrado comandante del 5º Grupo de las FF.EE
Dennis L. Thompson – Capturado (liberado en 1973)
Teniente Thomas D. Todd – Superviviente.
Teniente Miles R. Wilkins – Superviviente.
Capitán Frank C. Willoughby – Superviviente.
Sargento Peter Tiroch – Superviviente.

Los hechos ocurridos durante la batalla de Lang Vei se narran con detalle en el libro “La noche de las Estrellas de Plata”, de William Phillips. Por los actos heroicos ocurridos durante el 7 de febrero de 1968 se concedió entre los hombres de las FF.EE una Medalla de Honor, dos Cruces de Servicios Distinguidos, veintiuna Estrellas de Plata y tres Estrellas de Bronce al valor.

Artículo dedicado a al Teniente de las FF.EE Shaun Darragh, Destacamento A-502 y “Fuerzas Mike”. Khanh Hoa, Vietnam del Sur (1968/69)

Fuentes:

“Despachos de Guerra” Michael Herr

http://www.militaryphotos.net/forums/archive/index.php/t-8594.html

http://www.pownetwork.org/bios/l/l025.htm

“NAM. Crónica de la Guerra de Vietnam” Volumen 2.
“Vietnam. Las batallas decisivas” John Pimlott

http://www.time.com/time/magazine/article/0,9171,837862,00.html

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