La última batalla


Objetivo Vietnam, nace la Caballería Aerea

Durante el verano de 1957 el Tte General James M. Gavin, un veterano de la Segunda Guerra Mundial donde sirvió en 82ª División Aerotransportada, pasó muchas horas en su despacho del Pentágono desarrollando su trabajo como Jefe de Investigación y Desarrollo del Ejército.


James M. Gavin durante la campaña de las Ardenas (Enero de 1945)

El proyecto de Gavin y de su equipo se centraba en el uso de los helicópteros en el campo de batalla como núcleo de una nueva fuerza de combate.

El uso de los helicópteros no era nuevo, y algunos modelos se habían utilizado en la reciente Guerra de Corea, aunque su uso en esta ocasión fue de forma limitada y fundamentalmente para el transporte de heridos.
Estos fueron algunos de ellos:

-Sikorsky YH-19, H-19, HRS-1:


Sikorsky H-19

Helicóptero de ocho plazas. Los dos primeros YH-19 experimentales llegaron a Corea el 23 de Marzo de 1951 y empezaron a realizar evacuaciones al día siguiente. Debido a su éxito, fue adoptado por la Fuerza Aérea bajo los nombres H-19A y H-19B, por la Armada como HO4S-1 Y HO4S-3, mientras que las versiones utilizadas por los Marines para el transporte de tropas se denominaron HRS-1 y HRS-2. El Ejército dispuso de las versiones “Chickasaw” llamadas también H-19C y H-19D.
El 30 de Agosto de 1951 llegó a Corea el Escuadrón de Transporte 161 (HMR-161) de los Marines formado por 15 helicópteros HRS-1.
Durante el último año en Corea tanto el HMR-161 como la 1ª División de los Marines ampliaron el uso del helicóptero, siendo usados para asaltos aéreos, transporte de tropas y despliegues tácticos.
En Marzo de 1953 llegó a Corea la 6ª Compañía de Transporte por Helicóptero, formada por 12 unidades del H-19C, siendo sus misiones el transporte ligero y la evacuación de heridos.

-Bell H-13, HTL-4:


Bell H-13C

Helicóptero de dos plazas utilizado tanto por el Ejército como por los Marines.
La Fuerza Aérea adoptó en 1947 al original Bell 47 bajo el nombre YR-13, la Armada y los Marines como HTL-4 y el Ejército ya en 1948 como H-13 Sioux.
Los HTL-4 de los Marines llegaron a Corea como parte del Escuadrón de Observación 6 (VMO-6) y sirvieron durante toda la guerra.
En Diciembre de 1950 llegaron las primeras unidades, se trataba de cuatro H-13 que formaban parte del 2º Destacamento de Helicópteros, siendo de gran utilidad para la evacuación de 500 heridos durante los combates ocurridos en Enero de 1951. A partir de estas operaciones surgió el modelo H-13C que incorporaba dos camillas exteriores.
El modelo H13B se destinó a labores de observación y vigilancia.

-Hiller H-23 Raven:

Llegaron pocas unidades, y lo hicieron en Febrero de 1951. Sus misiones consistieron en observaciones, vigilancia y evacuaciones médicas.
El modelo utilizado por la Armada se designo como HTE-1.

El planteamiento que tenía en mente el General Gavin no era para nada sencillo, suponía para el Ejército Americano un cambio profundo, ya que de estar preparado y entrenado para un futuro enfrentamiento en las amplias llanuras europeas, se pasó al novedoso concepto de la Aeromovilidad y a unas batallas en un terreno mas reducido y a la vez tremendamente complicado y agreste.

En 1962 el Presidente John F. Kennedy y su Secretario de Defensa Robert McNamara se mostraron interesados en este proyecto, y aunque los Boinas Verdes contaban con helicópteros para sus misiones, el conflicto de Vietnam no podía limitarse a una guerra de guerrillas, haciéndose por tanto necesario un transporte de tropas a gran escala para enfrentarse a los Regimientos de Infantería Comunistas. Se buscaba así superar las dificultades del terreno, acelerar el ritmo de la batalla y plantear a los Comandantes enemigos un escenario bélico tridimensional.

A mediados de ese mismo año, Robert McNamara ordenó al Ejército un estudio que determinara si los nuevos UH-1 Huey, los CH-47 Chinook y el resto de los helicópteros que se contaba en esos momentos podían ser útiles en este nuevo tipo de guerra que se planteaba.

Tras crearse una junta para que estudiase la idea de la Aeromovilidad (llamada Junta Howze), en Febrero de 1963 nació en Fort Bennig (Georgia) la 11ª División de Asalto Aéreo, bajo el mando del General de Brigada Harry Kinnard, otro veterano de la Segunda Guerra Mundial que tuvo un destacado papel como Coronel de la 101ª División Aerotransportada durante el cerco de Bastogne.
La nueva División experimental estaba formada por miembros de varias unidades: del 187º Regimiento de Infantería, Primer Grupo de Combate Aereo (1st Airbone Battle Group), Ingenieros y Artilleros de la 82ª y de la 101ª División Aerotransportada, y por miembros de las Fuerzas Especiales.
Unas 150 aeronaves del Sexto Grupo Aéreo se unieron a la Task Force.

En Junio de 1964 la 11ª División de Asalto pasó de tener sólo tres mil hombres a sumar otras dos Brigadas de Infantería, además de grupos de Artillería y unidades de apoyo, empezando entonces los duros e intensos entrenamientos tácticos.
El lema de la nueva División era “Experimentar, innovar, probar y evaluar”


Aquí vemos dos Sikorsky H-34 durante los ejercicios realizados en Fort Benning

Mientras esto sucedía, el 22 de Noviembre de 1963 John F. Kennedy era asesinado, los problemas en Vietnam crecían y la Casa Blanca tomaba como inquilino temporal a un nuevo Presidente, el demócrata Lyndon Johnson.
El texano durante su campaña electoral de 1964 no podía mostrar debilidad ante sus electores e iba aprobando un aumento lento pero gradual de la presencia de asesores norteamericanos en Vietnam. Por contra, su adversario, el republicano Barry Goldwater encarnaba la linea dura siendo partidario de una escalada bélica masiva.

Mientras Johnson estaba inmerso en la campaña electoral, en Hanoi se producía un duro debate; mientras jóvenes miembros del personal de Defensa y Consejeros del Partido Comunista eran partidarios de liberar el sur del país mediante el envío de tropas regulares que destruyeran de forma rápida al Ejército de la República de Vietnam (ARVN), el General Vo Nguyen Giap, muy respetado por su victoria ante los franceses en Dien Bien Phu lo consideraba un movimiento precipitado y prematuro.
La decisión correspondió al presidente, y Ho-Chi-Minh fue categórico, la guerra de guerrillas y el apoyo logístico al Vietcong eran insuficiente. Tres Regimientos debían ser entrenados de forma intensa y serían enviados a través de Laos y Camboya para que tras los dos meses que duraría el trayecto, comenzaran durante la estación seca de 1965 un duro ataque contra la zona clave de Vietnam, la provincia de Pleiku en las Tierras Altas Centrales, lugar donde se encontraba el Campamento de las Fuerzas Especiales Americano de Plei Me.
El plan que se preveía para el fin del monzón (Octubre de 1965), consistía en sitiar dicho campamento y posteriormente emboscar y eliminar a las tropas del ARVN que saldrían desde Pleiku por la Ruta 14 y después por la Ruta Provincial 5, un camino de tierra y de un sólo carril que resultaba ideal para efectuar la emboscada. Con estas previsiones, la Ruta 19 estaría controlada, y con ello la Meseta Central.

Mientras, durante los meses de Octubre y Noviembre de 1964, con Johnson ya como nuevo presidente, la 11ª División de Asalto realizó en Carolina del Norte y del Sur las mayores maniobras efectuadas por el Ejército Norteamericano desde el fin de la Segunda Guerra Mundial. Los ejercicios denominados “Hawk Blade” tenían como fin demostrar la idoneidad de la nueva teoría de la “guerra de helicópteros”. Participaron en esos ejercicios unos 35.000 soldados, y la 11ª División de Asalto se “enfrentó” a la 82ª División Aerotransportada.
Cientos de personalidades de todo el país acudieron para ver a los helicópteros en acción.

La noche del 6 de Febrero de 1965 se acabó la paciencia de Johnson. El Vietcong había atacado con morteros la Base Aerea de Pleiku causando la muerte a ocho americanos y 128 heridos.
Inmediatamente se puso en marcha la “Operación Flaming Dart”, y el 7 de Febrero reactores de la Marina con Base en Portaaviones ejecutaron 49 ataques contra bases del ejército de Vietnam del Norte cerca Dong Hoi, mientras que una segunda oleada de 99 ataques lanzada cuatro días mas tarde se dirigió contra la logística y comunicaciones del Vietcong cerca de la DMZ (Zona Desmilitarizada)

El 2 de Marzo se puso en marcha “Rolling Thunder” una campaña de castigo aéreo continuado contra el norte y que duraría hasta el 1 de Noviembre de 1968, nada menos que 44 meses.


B-66 guiando a los F-105 hacia sus objetivos durante “Rolling Thunder”

El 8 de Marzo llegaron a China Beach 3.500 marines para defender la Base de Da Nang, siendo las primeras tropas de combate en llegar de los EEUU, uniéndose a los 23.000 asesores norteamericanos ya presentes en Vietnam.


Asesor norteamericano planificando una operación con las tropas survietnamitas.

El 1 de Abril Johnson aprobó la solicitud de Westmoreland consistente en otros dos Batallones de marines y 20.000 soldados encargados de trabajos de logística.

El conflicto aumentaba paulatinamente: se aprobó el uso del Napalm, se intentaron cortar las rutas de abastecimiento costeras mediante el esfuerzo conjunto entre la Marina de los EE.UU. y la Marina Survietnamita en la “Operación Market Time”, pero el Vietcong seguía luchando y atacaba con explosivos la Embajada Americana en Saigon.


Según la Armada “Market Time” fue un éxito

El 7 de Abril Johnson en un discurso en la Universidad John Hopkins ofreció a Hanoi una “Paz sin conquista”, que consistía en un acuerdo mediante un gran proyecto de desarrollo económico para la modernización del país. Hanoi rechazó la negociación.

El 20 de Abril se reunieron en Honolulu el Presidente con sus principales asesores (el Secretario de Defensa Robert McNamara, el General Westmoreland, el General Wheeler, William Bundy, y el Embajador Maxwell D. Taylor), acordando enviar otros 40.000 soldados a Vietnam.
El 3 de Mayo llegaron a Vietnam las primeras tropas del Ejército, se trataba de 3.500 hombres de la 173ª Brigada Aerotransportada, dato muy importante, ya que los comandantes de la 11ª División de Asalto recibirían con regularidad en su base de Fort Benning detallados informes de las operaciones y partes de batalla realizados por esta unidad, planteando al mismo tiempo maniobras y ejercicios secretos que cubrían las tierras altas centrales vietnamitas.


Equipo médico perteneciente al 1er Batallón, 503º Regimiento de la 173ª, semanas después de su llegada en Vung Tau

El 13 de Mayo se produjo la primera pausa en los bombardeos de “Rolling Thunder”, ordenada con la esperanza de que Hanoi se aviniera a negociar. Los norvietnamitas en cambio aprovecharon el tiempo para reparar las defensas antiaéreas y enviar mas tropas y suministros a través de la ruta Ho Chi Minh. Así pues, los bombardeos se reanudaron el 19 de Mayo.
Habría seis pausas mas durante esta campaña aérea, y todas perseguirían en mismo objetivo, la negociación.

A mediados de Junio y con los Marines ya desarrollando acciones ofensivas y tras soportar el duro ataque del Vietcong a la Base de las Fuerzas Especiales de Phuoc Long , Westmoreland solicitó con urgencia un aumento de tropas, pidió a Johnson poder contar con un total de 180.000 hombres antes de el fin de 1965, y estimó necesitar al menos otros 100.000 a lo largo de 1966.
La situación política en el Sur seguía su ritmo caótico, y Nguyen Cao Ky tomó poder como el nuevo Primer Ministro con Nguyen Van Thieu como Jefe de Estado. Era el 10º Gobierno en 20 meses.

Mientras, el 1 de Julio y durante tres días, el Vietcong iniciaba una fase de ataques con morteros contra la base aérea de Da Nang destruyendo dos C-130, tres F-102, dos VNAF C-47, además de causar daños a otras dos docenas de aeronaves y causando la muerte del Sargento Terance K.Jensen.
El Pentágono aceleraba los preparativos y ordenó a la 11ª División de Asalto la preparación de un intensivo programa de ocho semanas como paso previo a poder desarrollar acciones de combate en Vietnam del Sur.


Alguno de los daños ocasionados en la Base de Da Nang

A principios de ese mismo mes acabó oficialmente la formación de la 11ª División de Asalto, y el Pentágono anunció que a partir de entonces la unidad sería conocida a partir de entonces como 1ª División de Caballería (Aeromovil), y que heredaría también los colores de la aquella histórica división cuyas raíces se remontaban al año 1855 y que existía oficialmente desde el 13 de Septiembre 1921 cuando fue activada en la Base de Fort Bliss (Texas).
La famosa 1ª División de Caballería se había distinguido a lo largo de su historia en su lucha contra las tribus de indios americanos, escaramuzas contra las tropas de Pancho Villa en la frontera mexicana y mas recientemente en las batallas del Pacífico de la Segunda Guerra Mundial y en la Guerra de Corea.

En el parche, el amarillo representa el color tradicional de la Caballería y la cabeza del caballo simboliza la estructura de la organización original de dicho cuerpo.
El color negro es el del hierro y en este caso simboliza la transición que se produjo al pasar de montar a caballo a ir a bordo de carros y vehículos armados.
La franja diagonal representa el cinturón o trincha que llevada sobre el hombro derecho va hasta la cadera opuesta y que sirve para sujetar el sable del jinete, una trompeta, la funda de un revólver…etc

El 28 de Julio mientras el 320º Regimiento del Ejercito Popular de Vietnam sitiaba el campamento de las Fuerzas Especiales en Duc Co (en las tierras altas centrales) y el 33º Regimiento empezaba su peregrinación hacia el sur por la ruta Ho Chi Minh, el Presidente Johnson tras una frenética semana de reuniones con sus asesores de Washington, anunciaba en rueda de prensa el empeoramiento de la situación y el envío de 44 batallones a Vietnam, aumentando la presencia americana a 125.000 hombres y duplicando la incorporación de reclutas hasta los 35.000 mensuales.
Ya era oficial, en Agosto la 1ª División de Caballería partiría hacía la guerra.

A pesar de la negativa del General Kinnard, el campamento de la División no se estableció en Tailandia, lugar ideal para lanzar operaciones sobre Vietnam del Sur, y sobre la ruta Ho Chi Minh que discurría por Laos y Camboya, eligiéndose la ciudad de An Khe, lugar situado en tierra de nadie sobre la Ruta 19 y a mitad de camino entre Qui Nhon y Pleiku, lugar rodeado de una serie de valles, muchos de los cuales se convirtirían en los principales campos de batalla de la guerra.


An Khe está representado por un punto verde, Qui Nhon por el rojo y la Base Aérea de Phu Cat por el azul.

A comienzos de Agosto partió una avanzadilla de 1.100 hombres a Vietnam para realizar los preparativos.

Pronto se empezaron a notar las consecuencias de la negativa del Presidente Johnson a decretar el estado de emergencia, ya que sin este requisito, al Ejército le era imposible ampliar la duración de los alistamientos de los soldados, que en este caso eran los mejor entrenados, los que contaban con mas experiencia, y por tanto los mas útiles en futuros combates.
Se ordenó que a todo hombre que le quedaran menos de 60 días de servicio el día del despliegue, debía quedarse en los EEUU.

La División, que contaba con 15.878 hombres, 434 aeronaves, 54 piezas de artillería y 1.600 vehículos, quedó organizada de la siguiente forma:

-División de Reconocimiento:
Primer Escuadrón del 9º de Caballería.

-1ª Brigada:
Primer y Segundo Batallón del 8º de Caballería
Primer Batallón del 12º de Caballería.

-2ª Brigada:
Primer y Segundo Batallón del 5º de Caballería.
Segundo Batallón del 12º de Caballería.

-3ª Brigada:
Primer, Segundo y Quinto Batallón del 7º de Caballería.

-División de Artillería:
2º Batallón del 19º de Artillería (105mm)
2º Batallón del 20º de Artillería (Cohetes antiaéreos)
Primer Batallón del 21º de Artillería (105mm)
Primer Batallón del 77º de Artillería (105mm)
Batería “E” del 82º de Artillería (Antiaérea)

-División de Apoyo:

15º Batallón médico
15º Batallón de Suministro (Aerotransportado)
15ª Compañía Administrativa
27º Batallón de Mantenimiento.
8º Batallón de Ingenieros.
13º Batallón de Transmisiones.
15º Batallón de Transporte.
545ª Compañía de Policía Militar.
191º Departamento de Inteligencia Militar.
371ª Compañía de Seguridad del Ejército.

-11º Grupo Aéreo:

227º y 229º Batallones de Asalto.
228º Batallón de Apoyo.
11ª 17ª y 478ª Compañías Aéreas.

Los helicópteros usados fueron clasificados en 5 tipos:

-UH: Abreviatura de “Utility Helicopter”, y usados fundamentalmente para el transporte de tropas, comando, comunicaciones y diferentes misiones.
-AH: Helicóptero de Ataque, para apoyo a tropas terrestres.


AH-1 Cobra y UH-1 Huey

-OH: Helicóptero de Observación y reconocimiento.


OH-23 Raven

-CH: Helicóptero de Carga.


CH-54 “Skycrane” transportando un CH-47 Chinook

-HH: Helicóptero Pesado.


HH-53

A veces, estas clasificaciones cambiaban cuando a un helicóptero se le encomendaba otra tarea. Por ejemplo al CH-47 Chinook armado fue clasificado como ACH-47, aunque no siempre se dio el caso, ya que por ejemplo el Huey artillado mantuvo su clasificación original de UH-1, en lugar de convertirse en AUH-1.

El traslado de hombres y material se realizó en buques de transporte de la época de la Segunda Guerra Mundial y en 4 viejos portaaviones.
El 15 de Agosto partió el USNS Buckler con la 2ª Brigada y un Batallón de Artillería, la 1ª Brigada viajó a bordo del USNS Geiger, y la 3ª en el USNS Rose, el resto de la División partió en el USNS Darby, Patch y Upshure.
Los helicópteros fueron cargados en los portaaviones USNS Kula Gulf, Croaton, Kard y en el USS Boxer.
Aquí vemos a este último, que partió desde Mayport (Florida) con 1200 hombres y 239 aeronaves. En la pista se pueden ver 4 CH-54, 56 CH-47 y 36 UH-1y 6 aviones OV-1.

Tras un largo viaje, los soldados llegaron a la ciudad portuaria de Qui Nhon en el Mar de China:

Una vez allí, montaron en helicópteros CH-47 para volar a su campamento.
En An Khe fueron recibidos por la avanzadilla, y con ayuda de los efectivos de la 101ª Aerotransportada y del 8º Batallón de Ingenieros se empezó a trabajar de inmediato en la construcción de las posiciones defensivas alrededor de las 17 millas que ocupaba el perímetro, en las pistas de aterrizaje y en el programa de patrullas y ubicación de los puestos avanzados.

El 15 de Octubre la nueva Caballería lanzó su primera operación ofensiva, denominada “Shiny Bayonet”, llevada a cabo por el 1er Batallón del 12º de Caballería, siendo su primera gran operación la “Campaña de Pleiku”, que llevó a la unidad a 35 días de operaciones aeromóviles continuados, y que se inició con la conocida batalla del Valle de Ia Drang.

La unidad obtuvo la primera Citación Presidencial que se otorgó a una División en Vietnam y sus miembros participaron en la “Operation Pershing”, durante la Ofensiva del Tet lucharon por recuperar la ciudad de Hue, Quang Tri y en la defensa de los Marines de Khe Sanh (Operación Pegaso), posteriormente entre otras, realizaron misiones en el valle de Ashau, incursiones en Camboya, y finalmente tomaron posiciones defensivas mientras se producía la retirada de las tropas americanas.

La 1ª División de Caballería permaneció en Vietnam desde el 11 de Septiembre de 1965 hasta el 29 de Abril de 1971 cuando fue retirada la mayoría de sus efectivos. La Tercera Brigada partió el 29 de junio de 1972, y el Primer Batallón del 7º de Caballería se quedó otros dos meses mas.

Allí murieron 5.444 de sus hombres y otros 26.592 resultaron heridos.


4 comentarios so far
Deja un comentario

excelente comentario historico de la caballeria

Comentario por hector r

Muchas gracias.

Comentario por jesuspdlr

Interesante y bién documentado artículo. Gracias por compartirlo.Francamente bueno

Comentario por Jorge Reixach G.

El valor demostrado por los soldados no se mide por sus acciones sino por las glorias que lograron y por el arrojo y valentia que demostraron durante los combates

Comentario por julio




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