La última batalla


Aviadores americanos sobre Dien Bien Phu
2 mayo 2012, 14:01
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No era ningún secreto que en 1954 los EE.UU apoyaban a Francia en la guerra que libraban contra los comunistas del VietMinh, pero lo que sí fue materia clasificada hasta la década de los 90 es la conexión existente entre la CIA y una compañía de vuelos charter llamada “Civil Air Transport”, CAT.

Después de la Segunda Guerra Mundial en los EE.UU se consideró urgente proporcionar ayuda a la China nacionalista que libraba desde 1927 una sangrienta guerra civil contra los partidarios del Partido Comunista Chino.
Así pues, por medio de los Generales Claire Chennault y Willauer Whiting se decidió formar una línea aérea con el fin que prestar apoyo a los militares de Kuomintang, y mediante sus aparatos proporcionar los suministros que necesitaran.

Chennault era conocido por dirigir del Grupo de Voluntarios Americanos, o “Tigres Voladores”, que antes de la participación americana en la Segunda Guerra Mundial prestaron apoyo aéreo a la República China durante su guerra contra el Japón Imperial, pasando a comandar la 14ª Fuerza Aérea del Ejército de EE.UU establecida en China tras la entrada de norteamérica en el conflicto.


P-40 de los “Tigres Voladores”

El 25 de octubre de 1946 comenzó a trabajar el “China National Relief and Rehabilitation Air Transport“, desempeñando hasta 1949 el papel de brazo aéreo para las fuerzas de Chiang Kai-shek, transportando tropas y proporcionando suministros y municiones.
En 1949 tras la victoria de Mao la flota evacuó a miles de chinos a Taiwan.

En 1950, la CIA compró la compañía rebautizándola en 1959 como CAT, y tomando bajo su cobertura la apariencia de una compañía comercial y de pasajeros, indistinguible de otras de la época tales como la TWA o la “Pan American Airways”.
Sin embargo, la Agencia Central de Inteligencia utilizó la línea aérea en misiones clandestinas en Asia, pasando a llamarse “Air America” cuando a finales de los 50 aumento la participación estadounidense en Indochina.

CAT llevó cabo algunas hazañas impresionantes durante la guerra de Indochina, siendo durante la célebre batalla de Dien Bien Phu, cuando dos de sus hombres, James B. McGovern y Wallece Buford fueron derribados muriendo a causa del impacto.

McGovern era uno de los ex pilotos de combate reclutados por Chennault de la 14ª Fuerza Aérea. Perteneciente al 75º Escuadron “Tiger Shark”, contaba con varias victorias en su haber (cuatro cazas Zero japoneses y destrucción de cinco en el suelo), y por su gran corpulencia era conocido por todos como “Terremoto McGoon”.


James McGovern

Tras un aterrizaje forzoso fue capturado por las tropas comunistas, siendo puesto en libertad seis meses después. Sus amigos bromeaban diciendo que sus captores, simplemente se cansaron de darle de comer, jeje..

Wallece Buford era oficial de vuelo, había participado a bordo de bombarderos B-24 Liberator en la Segunda Guerra Mundial y de los C-119 en Corea. Contaba con dos “Distinguished Flying Crosses” y el “Purple Heart”.
Mientras en 1953 estudiaba ingeniería se enteró que el gobierno buscaba a pilotos experimentados en aparatos de transporte C-119, uniéndose un año más tarde a los pilotos del CAT que proporcionaban ayuda a las fuerzas francesas sitas en Indochina.


Wallece Buford junto a un C-119 alcanzado por fuego enemigo

A principios de abril de 1954, la guarnición de Dien Bien Phu se encontraba sitiada, dependiendo completamente del suministro aéreo. Aunque el presidente Dwight D. Eisenhower, el Secretario de Estado John Foster Dulles, y el Estado Mayor Conjunto de los EE.UU habían rechazado la intervención militar estadounidense, se estaba de acuerdo en emplear aparatos del CAT para el lanzamiento de suministros.

Los vuelos del CAT se conocieron como “Operación Squaw I” y “Operación Squaw II” participando en ellas una docena de C-119 pintados con los colores de la Fuerza Aérea Francesa.
La unidad conjunta se denominó “Destacamento C-119”.

Durante el asedio, entre el 13 de marzo y 6 de mayo, los 37 pilotos americanos realizaron 682 misiones partiendo desde la base aérea de Cat Bi cerca de Haiphong.


C-119 de McGovern y Buford

Pronto se hizo evidente que las armas, municiones y medicinas iban cayendo fuera del cada vez más estrecho perímetro defendido por los franceses, circunstancia que junto al fuego antiaéreo no evito que las misiones continuaran volando.

En la tarde del 6 de mayo de 1954, seis CAT C-119 partieron de la base de Cat Bi en dirección a Dien Bien Phu. En el aparato que volaban McGovern y Buford se transportaba la munición que necesitaban desesperadamente los paracaidistas que aún resistían en “Isabelle”, la última de las cinco bases que aún seguía en manos francesas. El primer C-119 dejó caer su carga y salió indemne, pero cuando McGovern se acercaba a la zona de descenso, el motor de la izquierda fue alcanzado por una ráfaga de proyectiles de 37mm proveniente de las defensas antiaéreas. Poco después los daños se extendían al estabilizador horizontal, afectando gravemente a la capacidad del aparato para mantener el vuelo.

Con sólo un motor en funcionamiento McGovern y Buford lucharon durante 40 minutos para mantener el avión en el aire, intentando realizar un aterrizaje de emergencia en una pequeña pista que se encontraba a 75 millas al sudoeste, en Laos. Sin embargo en la aproximación el extremo de un ala tocó un árbol y se consumó la desgracia…


Momento del impacto según una revista de la época.

McGovern, Buford y dos paracaidistas franceses murieron en el accidente. Un paracaidista y un oficial francés, el Segundo Teniente Jean Arlaux, resultaron heridos y capturados. El paracaidista falleció poco después a consecuencia de sus heridas, dejando a Arlaux como el único sobreviviente.

Las fuerzas francesas en Dien Bien Phu se rindieron al día siguiente, justo después de que el VietMinh tomara “ Isabelle”.

La muerte de McGovern se publicó en la prensa, pero se ocultaron los detalles, descubriéndose sus restos cerca de cincuenta años después en una tumba sin identificar cerca de la aldea laosiana de Ban Sot.

El 24 de febrero del 2005 el embajador francés Jean-David Levitte otorgó de forma póstuma por sus acciones en Dien Bien Phu la “Croix de Chevalier de la Légion d’honneur”a los siete pilotos supervivientes del CAT.

El 24 de mayo de 2007 “Terremoto McGoon” fue enterrado en el Cementerio Nacional de Arlington. Los restos de Buford no han sido aún recuperados.

Fuentes:

http://www.air-america.org/newspaper_articles/mcgoon_home.shtml
http://www.military.com/NewsContent/0,13319,136797,00.html?ESRC=airforce.nl
http://www.souvenirfrancais-issy.com/categorie-10306016.html
https://www.cia.gov/news-information/featured-story-archive/earthquake-mcgoons-final-flight.html


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