La última batalla


Otto Kretschmer (Silent Otto)

Otto Kretschmer, Comandante alemán de U-Boot de la Segunda Guerra Mundial, fue sin duda el más eficaz de toda la Kriegsmarine.
Con su legendario submarino Tipo VII, el U-99, se apuntó desde Septiembre de 1.939 hasta Marzo de 1.941, 47 barcos hundidos con un total de 274.333 toneladas. Por todo ello y entre otras, recibió la Cruz de Caballero con Hojas de Roble y Espadas.

Se ganó el apodo de “Silent Otto” (Otto el silencioso) tanto por la utilización con éxito de la capacidad de silenciar la maniobrabilidad de los U-boat como por su renuncia a realizar emisiones de radio durante las patrullas.
Kretschmer fue también meticuloso y caballeroso en su conducta con respecto a las tripulaciones de los buques torpedeados. Está documentada la entrega de mantas y víveres a los marinos que permanecían en los botes salvavidas así como darles indicaciones respecto al curso de la tierra más próxima. En Septiembre de 1940 subió a bordo a un superviviente de un ataque con torpedos que estaba solo en el Atlántico en una pequeña balsa.

Biografía y misiones:

Nació el 1 de mayo de 1.912 en Heidau (Liegnitz) y falleció a causa de un accidente de barco el 5 de agosto de 1998 en la ciudad de Baviera (Alemania).
Antes de cumplir los 17 años comenzó su carrera naval pasando ocho meses en Exeter, (Inglaterra).
A partir de abril de 1930 superó los cursos habituales de capacitación y permaneció tres meses en el Buque Escuela Niobe. Tras aprobar sus estudios fue nombrado cadete de la Kriegsmarine el 9 de Octubre de ese mismo año y posteriormente pasó algo mas de doce meses en el crucero ligero Emden.
En Diciembre de 1934 fue trasladado al crucero ligero Köln , y en enero de 1936 fue destinado a la fuerza de submarinos, donde recibió una sólida formación como oficial. Su primera misión fue con un U-35, participando en diversas patrullas (no entró en combate) en aguas españolas durante la Guerra Civil en el periodo que va desde 31 de Julio al 15 de Agosto.

En septiembre de 1937 se hizo cargo de un submarino tipo U-23 y tras el estallido de la Segunda Guerra Mundial logró sus primeros éxitos: el minado de Moray Firth (Escocia) en Noviembre de 1.939, el hundimiento del petrolero danés Danmark (10517 toneladas) el 12 de enero de 1940, y un mes mas tarde dio cuenta del destructor británico HMS Daring (1375 toneladas).
El U-23 hizo un total de 8 patrullas bajo su mando, logrando hundir 8 buques con un total de 27.539 Toneladas.

Alemania finalizó el 31 de Marzo de 1939 en los astilleros Krupp Germaniawerf de Kiel la construcción del U-99, un submarino del tipo VII B que fue entregado a la Kriegsemarine el 18 de abril de 1940. A partir de ese instante se comenzaría a forjar la leyenda de la manada de los lobos de Karl Dönitz.

En Junio de ese año y tras dos meses de formación en el nuevo U-99, Kretschmer dejó atrás el puerto de Kiel para iniciar su primera patrulla.
En el transcurso de las siguientes misiones se haría famoso su lema favorito durante los ataques nocturnos de superficie a los convoyes aliados: “Un torpedo…. un barco”. El U-99 fue sin duda el submarino que le consagró y con el que se generó el respeto de sus enemigos. Con él conseguiría sus mayores victorias, realizando 8 patrullas y hundiendo 39 barcos con un total de 246.794 toneladas.

Sus mayores éxitos se produjeron en los meses de Octubre, Noviembre y Diciembre de 1940. La noche del 3 al 4 de noviembre consiguió hundir dos cruceros, el HMS Laurentic (18.724 tn) preparado por la Armada británica para proteger convoyes y el HMS Patroclus , un mercante artillado de 11.314 toneladas. Ambos fueron hundidos cuando acudieron a la llamada de socorro del carguero británico Casanare (6000 tn) que el U-99 había herido mortalmente a 250 millas al oeste de Irlanda y que también se hundió.
El HMS Forfar (16,402 tn) fue hundido igualmente el 2 de Diciembre.
Estos tres hundimientos, con un peso de mas de 46000 tn supusieron un record en términos de tonelaje que nunca sería superado y que aumentó la leyenda de Kretschmer .

Su mejor día de “caza” respecto a número de buques hundidos fue el 19 de octubre de 1.940 cuando, con otros 7 submarinos, atacó el convoy SC7 (34 mercantes y 4 buques de escolta) a la altura de Rockall, usando su táctica preferida, infiltrarse y atacar desde dentro de la formación de barcos mercantes.
Según Kretschmer, los submarinos fueron avisados de la llegada de un convoy a Inglaterra proveniente de America, en cambio su posición no era conocida. Dönitz mandó a todos los submarinos al Oeste de Irlanda para formar una línea de espera, es decir, una línea estacionaria. Cuando el convoy fue avistado, la línea de espera se disolvió quedando cada submarino en libertad para atacar por su cuenta. Kretschmer lanzó un torpedo y falló, los buques lanzaron bombas luminosas para localizarlo, eso le obligó a retirarse. En cambio, la segunda vez logró su objetivo y logró meterse dentro del convoy moviéndose de un lado a otro buscando los barcos de mayor valor. Usó todos los torpedos, 12.
La mitad del convoy fue hundido y ningún submarino alemán fue dañado.

El día 17 de marzo de 1941 cuando navegaba por aguas al suroeste de Islandia junto con otros cuatro submarinos, (el U-110 de FJ Lemp, el U-100 de Schepke, el U-37 de Clausen y el U-74 Kentrat) siguiendo al convoy rápido HX 112 (formado por 41 buques y 6 escoltas) que se dirigía a Liverpool con grandes cargas de combustible, se vio sorprendido por la presencia de uno de los destructores de escolta (el HMS Walker) e inmediatamente el oficial de guardia ordenó inmersión. Aunque Kretschmer hizo lo imposible por evitar la maniobra y huir en superficie, ya era tarde, el U-99 fue detectado por el ASDIC de los ingleses y bombardeado intensamente con cargas de profundidad, las cuales dañaron los motores y las hélices que la nave. Incapaz de mantener la velocidad, hundido a algo mas de 200 m. y ante el inminente agrietamiento del el casco, Kretschmer se vio obligado a introducir aire en los depósitos de lastre y salir a la superficie con la proa por delante. Allí se quedó escorado mientras los hombres del Walker le disparaban. Mientras, se organizaba la destrucción de los códigos y papeles secretos, la salvación de sus hombres y el hundimiento de su nave. Murieron tres de los tripulantes pero lograron salvare 40 hombres.

Cuentan que una vez rescatados, Kretschmer se presentó en la cubierta del HMS Walker y ante la perplejidad de los británicos, saludó marcialmente al capitán Donald Macyntire y le felicitó por su captura en correctísimo inglés.
Recordar que en esta misión se hundieron por parte de los U-boat 6 buques (50000 Tn), pero además del U-99 se perdió el U-100 de Schepke, otro as de los submarinos alemanes. Fue por tanto un duro golpe para la Kriengsmarine. Recordar también, que una semana antes había fallecido el también experimentado Günther Prien.
El Almirante Karl Donitz se quedaba de pronto sin sus tres mejores y laureados oficiales.

La tripulación del U 99 fue trasladada y confinada a un campo de prisioneros situado en Canadá conocido como campo Bowmanville. A finales de 1942 se organizó un plan de fuga que fue abortado en 1943.
En Diciembre de 1.947 Kretschmer regresó a Alemania y en 1955 ingresó en la Bundesmarine (marina alemana de la postguerra). En 1957 fue nombrado Comandante de la 1. Geleitgeschwader (1st Escort Squadron) y en Noviembre de 1958, se convirtió en Comandante de la Amphibische Streitkräfte (Fuerzas anfibias). A partir de 1962 desempeñó en varios puestos antes de convertirse en 1965 en Jefe del Estado Mayor del Mando de la OTAN, cargo que ocupó durante cuatro años. Se retiró en Septiembre de 1970 con un rango de Flotillenadmiral.

Rangos:

9 de Octubre de 1930: Seekadett
1 de Enero de1932: Fähnrich zur See
1 de Abril de 1934: Oberfähnrich zur See
1 de Octubre de 1934:Leutnant zur See
1 de Junio de 1936: Oberleutnant zur See
1 de Junio de 1939: Kapitänleutnant
1 de Marzo de 1941: Korvettenkapitän
1 de Septiembre de 1944: Fregattenkapitän

Condecoraciones:

17 de Octubre de1939: Cruz de Hierro de 2ª Clase
9 de Noviembre de 1939: Distinción de Guerra (U-Boots-Kriegsabzeichen)
17 de Diciembre de 1939: Cruz de Hierro de 1ª Clase
4 de Agosto de 1940: Cruz de Caballero
4 de Noviembre de1940: Cruz de Caballero con Hojas de Roble
26 de Diciembre de 1941: Cruz de Caballero con Hojas de Roble y Espadas

Fue mencionado cinco veces en la Wehrmachtbericht (informe diario realizado por el OKW con respecto a la situación militar en todos los frentes) el 3 de Agosto de 1940, el 19 de Octubre de 1940, el 4 de Noviembre de 1940, el 17 de Diciembre de 1940 y el 25 de Abril de 1941.

Patrullas:

U-35: 31de Julio de 1937 al 15 de Agosto de 1937 (No hace patrullas de Guerra)
U-23: 1 de Octubre de 1937 al 1 de Abril de 1940 (8 patrullas, 102 días)
U-99: 18 de Abril de 1940 al 17 de Marzo de 1941 (8 patrullas, 127 días)

Detalles de las Patrullas:

1. U-23: Salida 25/8/39 (Wilhelmshaven)-Llegada 4/9/39 (Wilhelmshaven) 11 días.
2. U-23: Salida 9/9/39 (Wilhelmshaven)-Llegada 21/9/39 (Kiel) 13 días.
3. U-23: Salida 29/9/39 (Kiel)-Llegada 16/10/39 (Kiel) 18 días.
4. U-23: Salida 1/11/39 (Kiel)-Llegada 9/11/39 (Kiel) 9 días.
5. U-23: Salida 5/12/39 (Kiel)-Llegada 15/11/39 (Kiel) 11 días.
6. U-23: Salida 8/1/40 (Kiel)-Llegada 15/1/40 (Wilhelmshaven) 8 días.
7. U-23: Salida 18/1/40 (Wilhelmshaven)-Llegada 29/1/40 (Wilhelmshaven) 12 días.
8. U-23: Salida 9/2/40 (Wilhelmshaven)-Llegada 28/2/40 (Kiel) 20 días.
9. U-99: Salida 18/6/40 (Kiel)-Llegada 25/6/40 (Wilhelmshaven) 8 días.
10. U-99: Salida 27/6/40 (Wilhelmshaven)-Llegada 21/7/40 (Lorient) 25 días.
11. U-99: Salida 25/7/40 (Lorient)-Llegada 5/8/40 (Lorient) 12 días.
12. U-99: Salida 4/9/40 (Lorient)-Llegada 25/9/40 (Lorient) 22 días.
13. U-99: Salida 13/10/40 (Lorient)-Llegada 22/10/40 (Lorient) 10 días.
14. U-99: Salida 30/10/40 (Lorient)-Llegada 8/11/40 (Lorient) 10 días.
15. U-99: Salida 27/11/40 (Lorient)-Llegada 12/11/40 (Lorient) 16 días.
16. U-99: Salida 22/2/41 (Lorient)-Hundido 17/3/41, 24 días.

Buques Torpedeados:

Con el U-23:

4 Octubre de 1939: Glen Farg (876 Tn)
8 Diciembre de 1939: Scotia (2.400 Tn)
11 Enero de 1940: Fredville (1.150 Tn)
12 Enero de 1940: Danmark (10.517 Tn)
24 Enero de1940: Varild (1.085 Tn)
18 Febrero de 1940: HMS Daring (1.375 Tn)
19 Febrero de 1940: Tiberton (5.225 Tn)
22 Febrero de 1940: Loch Maddy (4.996 Tn)

Con el U-99:

5 Julio de 1940: Magog (2.053 Tn)
7 Julio de 1940: Bissen (1.514 Tn)
7 Julio de 1940: Sea Glory (1.964 Tn)
8 Julio de 1940: Humber Arm (5.758 Tn)
12 Julio de 1940: Ia (4.860 Tn)
12 Julio de 1940: Merisaar (2.136 Tn)
18 Julio de 1940: Woodbury (4.434 Tn)
28 Julio de 1940: Auckland Star (13.212 Tn)
29 Julio de 1940: Clan Menzies (7.336 Tn)
31 Julio de 1940: Jamaica Progress (5.475 Tn)
31 Julio de 1940: Jersey City (6.322 Tn)
2 Agosto de 1940: Alexia (8.016 Tn)
2 Agosto de 1940: Lucerna (6.556 Tn)
2 Agosto de 1940: Strinda (10.973 Tn)
11 Septiembre de 1940: Albionic (2.468 Tn)
15 Septiembre de 1940: Kenordoc (1.780 Tn)
16 Septiembre de 1940: Lotos (1327 Tn)
17 Septiembre de 1940: Crown Arun (2.372 Tn)
21 Septiembre de 1940:Baron Blythswood (3.668 Tn)
21 Septiembre de 1940: Elmbank (5.156 Tn)
21 Septiembre de 1940: Invershannon (9.154 Tn)
18 Octubre de 1940: Empire Miniver (6.055 Tn)
18 Octubre de 1940: Fiscus (4.815 Tn)
18 Octubre de 1940: Niritos (3.854 Tn)
19 Octubre de 1940: Clintonia (3.106 Tn)
19 Octubre de 1940: Empire Brigade (5.154 Tn)
19 Octubre de 1940: Snefjeld (1.643 Tn)
19 Octubre de 1940: Thalia (5.875 Tn)
3 Noviembre de 1940: Casanare (5.376 Tn)
3 Noviembre de 1940: HMS Laurentic (18.724 Tn)
4 Noviembre de 1940: HMS Patroclus (11.314 Tn)
5 Noviembre de 1940: Scottish Maiden (6.993 Tn)
2 Diciembre de 1940: HMS Forfar (16.402 Tn)
2 Diciembre de 1940: Samnanger (4.276 Tn)
3 Diciembre de 1940: Conch (8.376 Tn)
7 Diciembre de 1940: Farmsum (5.237 Tn)
7 Marzo de 1941: Athelbeach (6.568 Tn)
7 Marzo de 1941: Terje Viken (20.638 Tn)
16 Marzo de 1941: Beduin (8.136 Tn)
16 Marzo de 1941: Ferm (6.593 Tn)
16 Marzo de 1941: Franche Comte (9.314 Tn)
16 Marzo de 1941: J.B. White (7.375 Tn)
16 Marzo de 1941: Korshamn (6.673 Tn)
16 Marzo de 1941: Venetia (5.728 Tn)

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